Um compressor rotativo reduz o volume de ar, comprimindo-o entre alguns componentes de contra-rotação que forçam o ar em um tanque. Os modelos são construídos em aço inoxidável, alumínio ou ferro fundido. Para lidar com as condições industriais mais extremas, os metais podem ser classificados em diversos níveis e passam por tratamentos especiais a fim de resistirem à corrosão e ao tempo, conferindo maior durabilidade.

Os tipos industriais podem ser movidos a gás ou à eletricidade; os modelos portáteis muitas vezes funcionam com baterias. São compostos por um tanque de ar, um motor com parafusos em rotação, uma mangueira de ar e acessórios diversos, tais como pés anti-vibração. Eles operam em uma ampla gama de indústrias, como na construção civil, na indústria de siderurgia, na agricultura, no setor automotivo, no segmento farmacêutico e nas indústrias de plásticos. Esses equipamentos são mais comumente usados para ferramentas pneumáticas que dependem de um constante e potente fornecimento de ar. As pistolas de parafusos, agrafadores e martelos pneumáticos são apenas alguns exemplos. Pneus, câmaras e outros infláveis fazem uso dos compressores de ar para funcionar. Essas máquinas são usadas para encher os tanques e cilindros de ar comprimido denso para aumentar a capacidade do tanque. São usados para purificar o ar circular e sua potência e é útil para serviços de limpeza industrial e secagem. Capazes de proporcionar um funcionamento contínuo, são usados para aplicações comerciais e industriais. Eles também são comumente aproveitados para os motores dos carros, porque esses equipamentos podem ser facilmente calibrados, a fim de coincidir com a taxa de motores de pistão "de indução.

Esses equipamentos pressurizam o ar, reduzindo o seu volume através da compressão e da energia cinética de um elemento rotativo. Os modelos rotativos contam com rotores em forma de parafusos helicoidais que se interligam, produzindo bolsas de ar que são constantemente condensadas em altos volumes. Os centrífugos empregam um rotor rotativo que rapidamente se acelera e, em seguida, se desacelera. Estes estão cada vez mais sendo fabricados para serem executados sem o uso de retentores. Como as lâminas e os rotores são finamente usinados, eles se encaixam muito perto e não necessitam de óleo ou lubrificantes. Aqueles sem óleo são utilizados em ambientes de processamento de medicamentos e alimentos, em que a mínima quantidade de óleo é inaceitável. Além de serem identificados pela necessidade de uso de lubrificante ou não, também são identificados pela forma como eles operam. Os dois principais tipos são os de deslocamento positivo e os dinâmicos. Os de deslocamento positivo operam através do preenchimento, em seguida, do esvaziamento de uma câmara de ar de parafusos rotativos de parafuso. Os dinâmicos usam um dispositivo de giro para forçar a condensação do ar. Compressores axiais e centrífugos são dinâmicos. Também podem ser simples ou multiestágios, dependendo do número de câmaras e dos ciclos do ar que passam antes de chegar à pressão desejada. Atingir as pressões mais altas só é possível com o emprego do modelo de múltiplos estágios, mas eles não podem pressurizar o ar de modo tão rápido quanto os modelos de fase única.